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DESCUBRIMIENTO GENÉTICO

El ADN revela el origen de los humanos en Atapuerca

Por primera vez se ha logrado analizar el ADN de los huesos que han quedado de los humanos de la Sima de los Huesos, en Atapuerca.

María Dolores López Muñoz

14 de Marzo de 2016

Por primera vez en la historia se ha conseguido analizar el ADN de dos de los individuos de la Sima de los Huesos, en Atapuerca. Se trata del análisis de material genético extraído del núcleo celular, el más antiguo que se ha analizado nunca. Ya el hecho de haber podido extraer este ADN a partir de hueso molido de un fémur y varios dientes supone un logro científico histórico; pero además, este estudio desvela el parentesco que el ser humano tiene con el neandertal.

La Sierra de Atapuerca, en Burgos

La Sierra de Atapuerca, en Burgos


La Sima de los Huesos


Se estima que hace algo más de 430.000 años, un número indeterminados de personas (del que se cree que al menos fueron 28) formado tanto por niños como por adultos quedaron sepultados en una cueva de la Sierra de Atapuerca, en Burgos. Cuando este lugar fue encontrado por paleoantropólogos, acabaron llamando al sitio la Sima de los Huesos, precisamente porque sacaron más de 6.700 restos fósiles de seres humanos.

Hoy la revista Nature publica que el análisis del ADN recuperado de estos humanos revela que esos humanos eran neandertales arcaicos, los antecedentes de miembros más modernos de estos humanos que vivieron en Europa hasta hace 40.000 años. Los sapiens, la especie de la que los humanos actuales provenimos, tuvieron hijos con esta especie.

Ya en 2013 se logró recuperar ADN antiguo de los fósiles, consiguiendo así obtener material genético de los individuos de la cueva. Los resultados mostraron que esos sujetos tenían un parentesco con otros homínidos habitantes de los montes Altái en Siberia, conocidos como denisovanos. Dado que las células organizadas eran mitocondriales, sólo se ofrecía información de la parte materna.

Precisamente este nuevo estudio de Nature permite añadir la otra parte de la historia de la humanidad, ya que el ADN nuclear contiene la historia genética tanto del padre como de la madre de los sujetos.

Restos humanos de Atapuerca

Restos humanos de Atapuerca


La revelación de las células nucleares


El ADN de los huesos encontrados en Atapuerca revela que los homínidos encontrados en la Sima de los Huesos serían neandertales arcaicos, la especie precedente de los que después llegaron a Europa y se cruzaron con los sapiens.

Aun así, el estudio también confirma que el ADN mitocondrial de estos humanos, el que parte de la línea materna, sigue emparentado con los denisovanos. Aun así, los neandertales posteriores que se han estudiado portaban un ADN mitocondrial distinto, aunque no se sabe cuál es el motivo por el que esto ocurre.

Algunos científicos piensan que esto puede ser debido a que una población de neandertales que aparecería después habría llegado desde África hasta Europa, donde se habría acabado con los humanos europeos y el ADN de sus mujeres habría sido dominante, con lo que se habrían perdido poco a poco los resto de ADN denisovanos.

Esto resultados otorgan a la comunidad científica un importante punto de referencia en la línea temporal de la evolución de los seres humanos. Según recoge el estudio, la teoría de que los sapiens nos separamos como especie de otros humanos arcaicos hace entre 550.000 y 750.000 años cobra fuerza.

El equipo de investigación cree que es posible que se pueda extraer más ADN nuclear de los restos de los huesos de los humanos encontrados en Atapuerca. Este descubrimiento desvelaría nuevos elementos de la historia que rodea a los cadáveres encontrados en la Sima de los Huesos. Todavía ni siquiera se sabe si el grupo fue víctima de un encierro involuntario (aunque fuese por causas naturales) o si la cueva era algún tipo de sepultura. Igualmente, no se sabe si todos eran miembros de una misma familia. Parece que el análisis de ADN podrá revelar estas incógnitas en un futuro. Veremos si también puede revelar el origen de nuestra especie.

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